Sueño: Definición, Etapas, Efectos Y Propósitos

El sueño es un comportamiento fisiológico que es común en todas las especies humanas y animales, en donde no se conoce con claridad las funciones exactas, pero parece ser esencial para la supervivencia, ya que la privación prolongada de la misma conduce a un deterioro físico grave seguido de pérdida cognitiva y, finalmente, la muerte.

Las alteraciones del sueño son importantes desde el punto de vista clínico, ya que son indicadores de casi todos los tipos de dolencias psiquiátricas.

¿Que es el sueño?

sueño

Es un estado natural de la mente y el cuerpo que se repite, caracterizado por la alteración de la conciencia, la actividad sensorial relativamente inhibida, la inhibición de casi todos los músculos voluntarios y la reducción de las interacciones con el entorno. Se distingue de la vigilia por una menor capacidad de reaccionar a los estímulos, pero se revierte más fácilmente que el estado de estar en estado de coma.

Ocurre en períodos de repetición, en los que el cuerpo alterna entre dos modos distintos: sueño REM y no REM, aunque REM significa “movimiento ocular rápido”, este modo de dormir tiene muchos otros aspectos, incluida la parálisis virtual del cuerpo.

Durante el sueño, la mayoría de los sistemas del cuerpo están en un estado anabólico, lo que ayuda a restaurar los sistemas inmunológico, nervioso, esquelético y muscular; estos son procesos vitales que mantienen el estado de ánimo, la memoria y la función cognitiva, y juegan un papel importante en la función de los sistemas endocrino e inmunológico. El reloj circadiano interno promueve el sueño todos los días por la noche, los diversos propósitos y mecanismos del sueño son objeto de una investigación sustancial en curso.

Los seres humanos pueden sufrir diversos trastornos del sueño, como disomnias como insomnio, hipersomnia, narcolepsia y apnea del sueño, parasomnias como el sonambulismo y el trastorno de conducta REM, bruxismo y trastornos del sueño del ritmo circadiano. El advenimiento de la luz artificial ha alterado sustancialmente el tiempo de sueño en los países industrializados.

Etapas del sueño

Hay cinco etapas, los científicos los clasificaron según las características del cerebro y el cuerpo. Las etapas 1,2,3 y 4 se clasifican como “sueño no REM” y la quinta etapa es sueño REM. En general, las frecuencias de ondas cerebrales y las amplitudes de un electroencefalograma se utilizan para diferenciar las diferentes etapas, junto con otros ritmos biológicos, incluidos los movimientos oculares y los movimientos musculares.

Sueño no REM

Etapa 1

Es la etapa más liviana, la frecuencia del cerebro es ligeramente más lenta que durante el tiempo de vigilia, entramos y salimos del sueño y podemos despertarlo fácilmente, nuestros ojos se mueven muy lentamente y la actividad muscular se ralentiza. Las personas que se despiertan del sueño de la etapa 1 a menudo recuerdan imágenes visuales fragmentadas. Muchos también experimentan contracciones musculares repentinas llamadas mioclonías hipnóticas, precedidos por una sensación de comenzar a caer.

Estos movimientos repentinos son similares al “salto” que hacemos cuando nos sobresaltamos, hay un tono muscular presente en los músculos esqueléticos y la respiración ocurre a un ritmo regular.

Etapa 2

El sueño se hace más profundo durante esta etapa y nuestros músculos se relajan aún más, las sensaciones físicas se atenúan significativamente y nuestros ojos no se mueven, la actividad eléctrica en el cerebro ocurre a una frecuencia más baja que cuando estamos despiertos. Aproximadamente la mitad de nuestro tiempo total para dormir se gasta en la etapa 2. Las etapas 1 y 2 se conocen como la fase de sueño ligero y juntos, duran alrededor de 20-30 minutos. Volvemos a la etapa 2 varias veces durante la noche. El cuerpo comienza a prepararse para un sueño profundo, a medida que la temperatura corporal comienza a disminuir y el ritmo cardíaco se ralentiza.

Etapa 3 y 4

En la etapa 3, las ondas cerebrales extremadamente lentas llamadas ondas delta comienzan a aparecer, intercaladas con ondas más pequeñas y más rápidas. En la etapa 4, el cerebro produce ondas delta casi exclusivamente. Es muy difícil despertar a alguien durante las etapas 3 y 4, que juntas se llaman sueño profundo. No hay movimiento ocular ni actividad muscular. Las personas que se despiertan durante el sueño profundo no se adaptan de inmediato y se sienten mareadas y desorientadas durante varios minutos después de despertar. Algunos niños experimentan enuresis nocturna, terrores nocturnos o sonambulismo.

Son etapas progresivamente más profundas y tambien son llamadas  “Sueño de onda lenta o delta”. Durante ello, el electroencefalograma muestra una frecuencia mucho más lenta con señales de gran amplitud (ondas delta), un durmiente a menudo es difícil de despertar. A medida que los humanos envejecen pasan menos tiempo en el sueño profundo de onda lenta y más tiempo en el sueño de la etapa 2.

El onda lenta generalmente se conoce como sueño profundo, y se compone de la etapa más profunda de NREM. En la etapa tres, vemos los mayores umbrales de activación, como la dificultad para despertar, y así sucesivamente, después de ser despertado, la persona generalmente se sentirá bastante mareada, y las pruebas cognitivas que se han administrado después de haber sido despertado de la tercera etapa muestran que durante aproximadamente media hora más o menos, y en comparación con despertares de las otras etapas, el rendimiento mental es moderadamente deteriorado, este es un fenómeno conocido como inercia del sueño. Cuando se produce la privación, generalmente hay un fuerte rebote de onda lenta, lo cual es un estado altamente activo, y no una inactividad del cerebro como se creía anteriormente. De hecho, los datos de imágenes cerebrales muestran que la actividad cerebral regional durante el sueño no REM está influenciada por la experiencia más reciente de vigilia.

Sueño REM

Entre 80 y 100 minutos después de quedarse dormido, la fase de sueño profundo llega a un abrupto final, que va acompañado de un cambio en la posición para dormir. Nuestro sueño cambia a la etapa 2 durante unos minutos antes de que el gráfico del electroencefalograma haga un cambio abrupto en el espacio de unos pocos segundos, esto muestra que el sueño REM está comenzando; nuestra frecuencia cardíaca aumenta y la respiración se vuelve más rápida.

La actividad eléctrica en el cerebro crea movimientos pequeños y rápidos, similares a los que se ven cuando se duermen, nuestros músculos están completamente relajados, pero nuestros ojos hacen movimientos rápidos mientras permanecen cerrados, aquí es de donde proviene la frase movimiento ocular rápido (REM).

Los hombres ocasionalmente experimentan erecciones durante esta fase, y las mujeres pueden tener un mayor flujo de sangre a los genitales, la producción de jugos digestivos aumenta. Es durante el REM que tenemos la mayoría de nuestros sueños, ya que representa aproximadamente el 20 por ciento de la noche, el porcentaje es considerablemente más alto para bebés y niños pequeños.

Cuando las personas sanas están en un estado de sueño REM, los músculos de nuestro cuerpo están profundamente relajados, si no fuera por esto, podríamos representar nuestros sueños, con consecuencias potencialmente desastrosas, esta es la razón más probable por la que el cerebro coloca al cuerpo en este estado profundo de relajación que raya en parálisis (conocida como atonía). Sin embargo, cuando una persona padece algunas afecciones, como la enfermedad de Parkinson, la atonía REM no ocurre.

Propósitos del sueño

Los científicos todavía no han identificado una razón por la cual necesitamos dormir todas las noches. Sin embargo, con base en la investigación y el monitoreo de los cerebros de los humanos dormidos, tienen algunas ideas. Entre sus muchas funciones:

Ofrece al cuerpo la oportunidad de recuperarse del desgaste de la vida cotidiana. Muchos investigadores han sugerido los efectos restauradores del sueño, esto no solo significa que el cuerpo descansa, sino que las células se regeneran activamente y la temperatura corporal, la frecuencia cardíaca y la respiración disminuyen para conservar energía.

Facilita el aprendizaje y la memoria. No solo necesita descansar para mantener la atención y la concentración necesarias para aprender nuevas tareas, pero de acuerdo con la División de Medicina del Sueño de Harvard, dormir es un momento para que el cerebro consolide los recuerdos, lo que facilita el aprendizaje de cosas nuevas. Las personas que duermen después de aprender cómo jugar un videojuego generalmente rinden mucho mejor en el juego más tarde que aquellos que permanecen despiertos. Aún más intrigante, un estudio reciente en Neurociencia Natural mostró que las personas incluso pueden aprender comportamientos completamente nuevos (en este caso, asociar olores desagradables y agradables con ciertos sonidos) mientras están completamente dormidos.

Juega un papel en la función inmune. Su cuerpo produce proteínas especiales llamadas citoquinas, que ayudan a su sistema inmunológico a combatir las infecciones. Según el Departamento de Salud y Servicios Humanos de EE. UU., Más de estas proteínas se producen durante el sueño cuando está enfermo, que es una de las razones por las que puede sentirse tan cansado cuando tiene gripe. El descanso le da al cuerpo el tiempo que necesita para producir estas proteínas que combaten las infecciones y para restablecer el bienestar.

Cambios fisiológicos durante el sueño

Muchas variables fisiológicas se controlan durante la vigilia en niveles que son óptimos para el funcionamiento del cuerpo, nuestra temperatura, presión arterial y niveles de oxígeno, dióxido de carbono y glucosa en la sangre permanecen bastante constantes durante la vigilia. Durante el sueño, sin embargo, las demandas fisiológicas se reducen y la temperatura y la presión arterial caen, en general, muchas de nuestras funciones fisiológicas, como la actividad de las ondas cerebrales, la respiración y la frecuencia cardíaca, son bastante variables cuando estamos despiertos o durante el REM, pero son extremadamente regulares cuando estamos en un sueño no REM.

Actividad cerebral

Durante siglos, los médicos creían que el sueño era un período de inactividad cerebral, sin embargo, la investigación en los últimos 60 años nos ha demostrado que el cerebro permanece activo durante el sueño. Hay una disminución progresiva en la velocidad de activación o “disparo” de la mayoría de las neuronas en todo el cerebro a medida que el sueño avanza desde la vigilia hasta el no REM. Además, los patrones de activación de la neurona cambian de un patrón de actividad aparentemente aleatorio y variable durante la vigilia, a un patrón mucho más coordinado y sincrónico durante el no REM.

Temperatura corporal

Mediante un proceso conocido como termorregulación, la temperatura de nuestro cuerpo se controla mediante mecanismos como temblores, sudoración y cambio del flujo sanguíneo a la piel, de modo que la temperatura corporal fluctúa mínimamente alrededor de un nivel establecido durante la vigilia. Justo antes de que nos dormimos, nuestros cuerpos comienzan a perder un poco de calor en el ambiente, lo que algunos investigadores creen que realmente ayuda a inducir el sueño.

Durante el sueño, la temperatura de nuestro sistema central se reduce en 1 a 2 ° F. Como resultado, usamos menos energía manteniendo nuestra temperatura corporal. Se ha formulado la hipótesis de que una de las funciones principales es conservar energía de esta manera. La temperatura corporal aún se mantiene, aunque a un nivel ligeramente reducido durante el sueño no REM, pero durante el sueño REM la temperatura corporal desciende a su punto más bajo. Acurrucarse en la cama debajo de una manta durante los períodos habituales de sueño REM de 10 a 30 minutos asegura que no perdamos calor excesivo en el ambiente durante este tiempo potencialmente peligroso sin termorregulación.

Cambios respiratorios

Nuestros patrones de respiración también cambian durante el sueño, cuando estamos despiertos, la respiración suele ser bastante irregular, ya que se ve afectada por el habla, las emociones, el ejercicio, la postura y otros factores. A medida que progresamos desde la vigilia hasta las etapas de no REM, nuestra frecuencia respiratoria disminuye levemente y se vuelve muy regular. Durante el sueño REM, el patrón vuelve a ser mucho más variable, con un aumento general en la frecuencia respiratoria.

Actividad cardiovascular

Una de las posibles funciones es darle al corazón la oportunidad de descansar de las constantes demandas de la vida de vigilia. En comparación con la vigilia, durante el no REM hay una reducción general en la frecuencia cardíaca y la presión arterial. Durante el sueño REM, sin embargo, hay una variación más pronunciada en la actividad cardiovascular, con aumentos generales en la presión arterial y la frecuencia cardíaca, además, los cambios en el flujo sanguíneo que causan erecciones en los hombres o la hinchazón del clítoris en las mujeres son características.

Aumento de la actividad fisiológica

En su mayor parte, muchas actividades fisiológicas se reducen durante el sueño. Por ejemplo, la función renal disminuye y la producción de orina disminuye, sin embargo algunos procesos fisiológicos pueden mantenerse o incluso aumentarse, uno de los mayores cambios inducidos es un aumento en la liberación de la hormona del crecimiento, ciertas actividades fisiológicas asociadas con la digestión, la reparación celular y el crecimiento son mayores durante el sueño, lo que sugiere que la reparación y el crecimiento celular pueden ser una función importante.

Efectos de la privación del sueño

Si alguna vez pasaste una noche dando vueltas, ya sabes cómo te sentirás al día siguiente: cansado y de mal humor, pero perderse las 7 a 9 horas de sueño nocturno recomendadas hace más que hacerte sentir mareado y gruñón. Los efectos a largo plazo de la privación del sueño son reales, reduce sus capacidades mentales y pone su salud física en riesgo real. La ciencia ha vinculado el sueño deficiente con todo tipo de problemas de salud, desde el aumento de peso hasta un sistema inmune debilitado.

Su cuerpo necesita dormir, al igual que necesita aire y alimentos para funcionar de la mejor manera, durante el sueño, su cuerpo se cura y restaura su equilibrio químico, tu cerebro forja nuevas conexiones y ayuda a la retención de la memoria. Sin dormir lo suficiente, los sistemas de su cerebro y cuerpo no funcionarán normalmente, también puede disminuir drásticamente su calidad de vida. Una revisión de 16 estudios encontró que dormir por menos de 6 a 8 horas por noche aumenta el riesgo de muerte prematura en aproximadamente 12 por ciento.

Los signos obvios de la falta de sueño son:

  • somnolencia excesiva.
  • bostezo.
  • Irritabilidad.
  • Fatiga diurna.

Los estimulantes como la cafeína no son suficientes para anular la profunda necesidad de sueño de su cuerpo, detrás de escena, la privación crónica de sueño puede interferir con los sistemas internos de su cuerpo y causar más que solo los signos y síntomas iniciales enumerados anteriormente. Muchos estudios dejan en claro que la privación es peligrosa, ya que las personas que son evaluadas usando un simulador de manejo funcionan tan mal o peor que aquellos que están intoxicados, también aumenta los efectos del alcohol en el cuerpo, por lo que una persona fatigada que bebe se verá mucho más afectada que alguien que está bien descansado.

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